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非休不可的“假” ——美政府关门大扫描

来源:中国科学报 / 作者:段歆涔 / 2013-10-14

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非休不可的“假” ——美政府关门大扫描

由于国会未能同意新预算,美国政府在10月1日关门。大多数政府科学家被要求待在家里,他们的办公室和实验室也随之关闭或由一些“骨干”员工代为运营。美国各机构已经停止拨款,很多政府网站和数据库处在离线状态,政府资助的研究机构也开始关闭。

谈及正在持续的美国政府停摆一事,美国国立卫生研究院(NIH)的一名研究员说:“长此以往,所有的实验都将走向崩溃。”

事实上,政府关门对美国诸多科研领域都产生了严重影响。

能源领域

于10月1日开始的美国政府停摆丝毫没有结束的迹象,美国能源部(DOE)目前准备关闭庞大的用于维护核武器和执行一系列基础和应用研究的国家实验室。

迄今为止,DOE的设施尚未受到美国政府停摆的波及,因为它们已由转包商运营——包括大学和企业——签订了长期合同。但是,由于DOE剩余的资金将要耗尽,国家实验室已经开始削减工作量并准备关闭。至少三个主要的DOE设施——包括两个核武器实验室,分别位于新墨西哥州洛斯阿拉莫斯和桑迪亚——预计在两周内关闭。

因为缺乏资金,洛斯阿拉莫斯国家实验室将于10月18日关闭。行政人员正在安排一些员工继续留守以确保实验室核心设备、核材料和关键科学实验的安全。发言人Fred deSousa说:“实验室还将确保具备应对国际紧急情况的能力。”日前尚不清楚10300名员工中有多少人将被迫停职。

天文领域

如果美国政府停摆持续到10月18日,亚利桑那州图森市美国国家光学天文台(NOAO)准备暂时解雇在亚利桑那州工作的员工,但使其在智利工作的员工将正常工作。

NOAO主管David Silva说,智利劳动法禁止强行让雇员处于非自愿无薪假期的状态。“我们采取了两种处理方法,智利的工作将继续开展。”NOAO预算的大部分——3820万美元中的2550万美元于9月30日用完——来自美国国家科学基金会(NSF)。NOAO和大学天文研究协会间有一份协议,10月9日,大学天文研究协会在其网站上更新了运营计划。Silva 说,NOAO首当其冲地受到了政府停摆的影响。

亚利桑那州员工工资占NOAO总额的三分之二,智利领域占三分之一。如果亚利桑那州员工在本月晚些时候停职,Silva 说,NOAO能勉强维持到11月底,以遵守其在智利的合同义务。在那之后,一切就难以预料了。

极地科学领域

美国政府停摆的影响也蔓延到了南极。NSF10月8日宣布,正在召回在南极工作的研究人员和科学家。美国在南极设立的3个科考站(麦克默多站、阿蒙森斯科特站和帕尔默站)将不得不暂停运行一段时间。

NSF的决定主要受政府停摆持续时间的影响,这也基本宣告了今年南极3个科考站研究活动的结束。NSF说,一旦资金到位,将尽最大可能恢复科研活动。然而,由于一些研究活动具有季节性,一旦撤离完毕以及错过了相应时间段,可能将无法重新启动。

为NSF运营南极科考站的承包商Lockheed Martin已经准备将设备置于“看管状态”。据悉,9月30日该公司接到了最后一笔来自NSF的拨款。在声明中,NSF表示Lockheed手头有足够的钱维系科考站的运营至10月14日。

科学家对长期研究将被中断感到沮丧。纽约哥伦比亚大学Lamont-Doherty地球观测所海洋生物学家Hugh Ducklow 说:“如果我们无法进行今年的观测活动,那么这份缺失将是永远的。”

Ducklow正在开展一项历时20年的项目,监测南极半岛帕尔默站附近的生态系统。工作包括对企鹅数量的年度统计(由于南极半岛持续变暖,企鹅数量近年来已经显著减少)。Ducklow说:“在我们的研究中,很多剩余的阿黛利企鹅栖息地的企鹅数量已经极少,它们随时都有走向灭绝的可能。”

交流领域

在政府关门期间,政府研究人员不仅无法进入自己的实验室,还不能去其他任何地方旅行。

NIH来自加州旧金山市的研究人员在参加一场关于细胞因子的会议时,出乎意料地发现他们的行程被缩短了。10月1日政府停摆的消息一出,NIH官员告诉正在旅途中的研究人员立即回来,不管“通过任何必要的手段”。

组织者立刻重新安排了会议,以便所有NIH的参会者能够在机构官方宣布关门前发表讲话。NIH一名免疫学家说:“他们告诉我们,如果在此之后发表讲话将是联邦犯罪行为。”她要求不使用其姓名,因为她未得到接受媒体采访的授权。

生物医学领域

10月1日对David Johnson来说,本是个激动人心的日子。这名生物技术首席执行官原计划从一笔小型企业拨款(120万美元)中取出一些现金。他位于加州旧金山市的GigaGen公司近日获得了来自NIH的嘉奖。

但是,Johnson无法获得这些钱,直到存在严重分歧的美国国会同意资助政府运作的计划。与此同时,美国政府停摆这一戏剧化的发展正在妨碍和叫停学者、私营部门的研究人员、联邦机构雇佣的科学家的工作。

位于马里兰州贝塞斯达市的NIH已经强制使18646名员工中的73%处于休假状态,这使得Johnson 考虑是否有必要使用个人资金来启动项目,GigaGen 计划使用其来自NIH的拨款——将公司专有的生物信息学工具放在网上。Johnson说:“这笔拨款是我目前资金流动的一个主要来源,而我却无法获得资金。”Johnson已经为项目雇佣了员工。“对于小型企业而言,我们指望政府来推动事情的进展,尤其是像生物技术这样有挑战性的领域。”

政治领域

10月1日,在国会未能同意下一财年的预算后,美国政府进入停摆状态,导致监管科学政策和研究的联邦机构也进入无限期的关闭状态。

NIH和NSF已经停止发放资金,一些政府网站无法访问,许多重要研究项目被搁置下来。政府的电话和邮件也暂停使用。

政府停摆是国会激烈政治斗争的产物,对于研究人员来说也是沉重的打击。“这很荒唐。”美国实验生物学会联合会法律事务主管Jennifer Zeitzer说,“作为一个研究机构,我们无法以这样的方式生存。”

一些研究机构是幸运的。美国马里兰州银泉市食品和药物管理局(FDA)收到了来自医药企业的大量使用费。尽管FDA已经使45%的员工处于休假状态,并将削减食品安全项目,但这笔费用无疑将保证其药品审查通道开放——虽然运营速度会慢于往常,FDA孤儿产品发展办公室原负责人Timothy Coté说。

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